Voor het eerst sinds 2008 speelde het eerste divisieteam van Flyers weer een halve finale wedstrijd in Thialf.
In het seizoen 2007/2008 had het bestuur van de Stichting Jeugd IJshockey Heerenveen gekozen voor een nieuwe aanpak. Oud-speler Harry de Groot werd aangesteld als technisch directeur en oud-Flyers speler Chris Eimers werd aangetrokken als coach. Het was voor de geboren Groninger het debuut als coach op het één na hoogste niveau in Nederland.
Het was een succes: Flyers eindigde op de vierde plaats van de ranglijst en plaatste zich daarmee voor de halve finale tegen het team van Utrecht dat toen spelers als Maarten de Groot, Michal Rybar en John Versteeg in de selectie had en gecoached werd door Frank Versteeg, nu de coach van Amsterdam Tigers.
Utrecht was in dat seizoen oppermachtig. In de achttien gespeelde wedstrijden verloren ze slechts één punt en dat was in Thialf waar Flyers hen heel brutaal een punt ontfutselde onder leiding van goalie Martijn Maghielse en aanvaller Sander Dijkstra. Maghielse bracht in die wedstrijd vooral John Versteeg tot wanhoop en Dijkstra die aan het begin van seizoen wilde stoppen met ijshockey en door de Groot en Eimers werd overgehaald bij het eerste divisie team te komen spelen scoorde drie maal.
In de halve finale van dat seizoen moest Flyers het hoofd buigen voor de Utrechtenaren. In Thialf werd een 3-9 nederlaag geleden, terwijl Utrecht in de return een 6-2 overwinning boekte. Het waren wedstrijden die voor veel publiek werden gespeeld, vooral in Utrecht. In Heerenveen werd voor de wedstrijd het Frysk volkslied gespeeld, in Utrecht klonk “Utereg m’n stadsie” uit de speakers terwijl beide teams stonden opgesteld op de blauwe lijn.
Spelers in die wedstrijden waren naast goalie Martijn Maghielse en Sander Dijkstra ook de huidige UNIS Flyers goalie Sjoerd Idzenga en ook spelers die nu actief zijn in het eerste divisie team waren van de partij: o.a. Zahir Hup, Bas Beeksma, Wesley Timmermans en Bauke ten Hoeve.
Ook dit jaar sloeg het bestuur van de Heerenveense jeugdstichting een nieuwe koers in. Waren in andere jaren de prestaties vaak afhankelijk en wisselvallig van het meespelen van spelers die zowel in het eerste divisieteam als in het BeNe liga team speelden, dit seizoen werd gezorgd voor een stabielere selectie.
Voorzitter Lenneart Scheenstra: “We vonden het belangrijk om jonge talenten te laten rijpen in een team met ervaren spelers (met eredivisie ervaring) en die naast hun rol als speler, ook een bijdrage kunnen leveren aan de ontwikkeling, maar ook voor extra “weerstand” zorgen (je moet je plaats in een team/lijn verdienen) en zodoende ook mentaal beter maken. Bovendien vonden we het belangrijk dat jonge spelers konden leren en dat fouten niet meteen keihard worden afgestraft.”
Zo kwamen de in Heerenveen opgeleide Zahir Hup, Wesley Timmermans, Joey de Jong en Bauke Renze ten Hoeve terug uit Groningen en versterkten doelman Robby den Edel en doelvrouw Fabienne Gooijer, vorig seizoen actief in Canada, de selectie.
Niet alleen spelers zijn belangrijk, maar ook de ontwikkeling van het kader heeft bij de Heerenveense jeugdstichting alle aandacht. Scheenstra: “Alle coaches én teamleiders moeten het certificaat ijshockeytrainer/coach niveau 1 hebben, voor alle jeugd coaches willen we IJHTC-2 hebben en voor het toekomstteam IJHTC-3. We investeren daarmee bewust gericht in de opleiding van onze staf. Ook Zahir Hup, captain van het toekomstteam heeft dit seizoen de opleiding IJHTC-1 gedaan en vervolgt dat volgend seizoen met niveau 2”.
Al die inspanning is niet alleen gericht op een betere opleiding van de jeugd, maar ook zeker op een betere voorbereiding op een stap naar het hoogste niveau in Nederland. Scheenstra: “We zien eigenlijk al jarenlang dat de stap vanuit de jeugd naar het eerste team (te) groot is. Veel talenten halen het daarom vaak niet. Ook omdat er meer bij komt kijken dan alleen je talent. Van een situatie waarin je in de jeugd vaak de beste speler van het team bent, naar een situatie dat je onder aan de ladder moet beginnen, is voor veel jongens heel erg wennen. Daar willen we jongens in de nieuwe TT opzet op voorbereiden.”
Net als destijds had het ook dit seizoen succes. Flyers, vorig seizoen nog als negende geëindigd op de ranglijst, eindigde dit seizoen op de tweede plaats en wist zich in de kwartfinales in twee wedstrijden te ontdoen van Geleen.
Afgelopen vrijdag stond in Thialf de eerste halve finale wedstrijd op het programma tegen het team van Dordrecht Lions 1 dat in de kwartfinale verrassend verdedigend kampioen Tilburg Trappers 3 had verslagen.
Flyers nam in die wedstrijd meteen het initiatief en al in de vierde minuut moest doelman Vocke capituleren voor een schot van Björn de Haan die hard uithaalde na een goede combinatie met Joël van Baarsen en Rick Neef. Flyers bleef het initiatief houden, maar het duurde ruim 12 minuten voordat de score werd opgevoerd. Zahir Hup rondde een combinatie met Joey de Jong en Wesley Timmermans succesvol af. Vlak voor het einde van de eerste periode werd een schot van Brend de Jong totaal verkeerd beoordeeld door doelman Vocke. De doelman leek de puck te pakken, maar uit zijn handschoen kaatste het rubber in de goal. De assists bij dat doelpunt kwamen van Björn de Haan en Rick Neef.
Flyers leek daarmee een voorschot te nemen op de overwinning, maar het was Lions dat aan het begin van de tweede periode beter uit de kleedkamer kwam. Al na een minuut scoorde Falco Veenhuizen de eerste Dordtse treffer en bracht daarmee de stand op 3-1. Een onnodige straf voor Joël van Baarsen (unsportsmanlike conduct) leverde Lions nog in dezelfde minuut een tweede treffer op. Ook ditmaal was Falco Veenhuizen de doelpuntenmaker.
Flyers herpakte zich en kreeg ook de beste kansen op meer doelpunten. Een straf voor Scott van Rijswijk leverde de vierde Friese treffer op. Na een goede combinatie met Brend de Jong en Björn de Haan haalde Rick Neef verwoestend uit. Zijn schot van de blauwe lijn was zo hard dat doelman Vocke volstrekt kansloos was. Iets meer dan een minuut later legden Joey de Jong, Ron Woortmeijer en Zahir Hup een oogstrelende combinatie op het ijs waaruit de laatste de Dordtse doelman opnieuw kansloos liet. Nog in dezelfde minuut tekende Rick Neef 5-2 aan, ditmaal met hulp van Björn de Haan en Joël van Baarsen.
In de derde periode was opnieuw het eerste doelpunt voor Dordrecht. Vrouwen international Bieke van Nes zorgde voor 6-3. Een paar minuten later was het gat al weer gegroeid naar vier punten toen Lars Oord scoorde met assistentie van Sybren Wijnia. De laatste zorgde met nog acht minuten op de klok voor 8-3, hij werd daarbij geholpen door Bauke Renze ten Hoeve en Pieter Oosterhof. Dordrecht spartelde nog even tegen toen Falco Veenhuizen voor 8-4 zorgde, maar het laatste woord was aan Flyers. Zahir Hup tekende voor de eindstand van 9-4 daarbij geassisteerd door Bauke Renze ten Hoeve en Lars Oord.
Twee dagen later stond de return in Dordrecht al weer op het programma. Flyers was vastbesloten het karwei in twee duels af te maken. In de twaalfde minuut scoorde Patrick de Jong met hulp van Zahir Hup en Wesley Timmermans de openingstreffer. Daarbij bleef het in de eerste periode.
In het tweede speldeel werd het spel grimmiger. Dordrechtenaar Dion van ’t Hof werd door scheidsrechter Stern met een game voor roughing naar de kleedkamer gestuurd. Even later kregen Jeremy ten Brink aan Heerenveense zijde en Erik Brand van Dordrecht 2 maal 2 minuten en een misconduct voor roughing. Brand kreeg ook nog eens een minor voor crosschecking zodat Flyers een meerderheid van twee spelers op het ijs kreeg. Joey de Jong profiteerde daarvan door op aangeven van Brend de Jong en Zahir Hup 0-2 te scoren.
In de derde periode werd niet meer gescoord zodat Flyers zich nu kan gaan opmaken voor de finale tegen Groningen. Ook de Groningers bereikten in twee wedstrijden de finale door van Nijmegen te winnen. De eerste wedstrijd werd gespeeld in Nijmegen en kende een verrassende 1-0 stand na de eerste periode. In de tweede periode scoorden de Groningers echter vijf maal en ze voegden daar in de derde periode nog een treffer aan toe.
Een avond later stond de return in Groningen al weer op het programma. Opnieuw leidde Nijmegen na de eerste periode, nu met 0-2 door doelpunten van Harley Verkroost, die een paar uur eerder in Heerenveen nog met het BeNe liga team meespeelde in de halve finale van de Final Four tegen UNIS Flyers. In de tweede periode stelde Groningen door treffers van Sebastiaan Snijder en Jasper Huizinga orde op zaken om vervolgens in de derde periode de finale veilig te stellen door een doelpunt van Sebastiaan Snijder.
Het programma van de finale reeks tussen Groningen en Flyers wordt zsm bekend gemaakt.